12 nov Uit het niets kwam de nul

Eeuwen heeft de mens geleefd zonder de nul. En niemand weet precies wanneer die is uitgevonden. Nederlandse onderzoekers gaan nu op zoek naar de oorsprong, in India.

Wie niet beter weet zou er zo doorheen kijken. Een ovaal met een gat erin, dat ook nog eens voor niets staat. De nul is een vanzelfsprekend onderdeel van ons leven geworden. Bij voetbal kan het nul-nul staan, frisdrank telt nul procent suiker en je kunt nul komma nul vertrouwen in iemand hebben. Het is niet meer voor te stellen dat we het zo lang zonder een symbool voor ‘niets’ hebben gesteld. Toch gingen we er in Europa pas vanaf de dertiende eeuw gebruik van maken, schoorvoetend.

“Het is een grote denkstap geweest in de geschiedenis, om te gaan praten over een hoeveelheid die niks is”, zegt Jeanine Daems, lerarenopleider wiskunde aan de Hogeschool Utrecht. Daems vertaalde het boek ‘Wortels van de wiskunde’, en doceert historie van de wiskunde aan de Universiteit Utrecht. Het bijzondere aan de geschiedenis van de nul is, weet Daems, dat het helemaal niet voor de hand ligt om het te hebben over iets wat er niet is.

Foto: Flickr.com/JudyvanderVelden