29 dec What’s in a name? De tijdgeest!

De voornamen die kinderen krijgen, tekenen een samenleving. Al die ouders die maken een individuele keuze, maar opgeteld bieden die gekozen voornamen een inkijkje in de tijdgeest. Dat maakt het interessant om patronen te zoeken in de namen die ouders kiezen.

Toen Stephen Bush de resultaten van zijn statistische analyse bekeek, viel zijn oog op enkele eigenaardige voornamen in het jaar 1900. Maar liefst 202 Britse kinderen kregen toen de naam Redvers, 273 kinderen kwamen als Baden ter wereld. Zelfs de naam Pretoria kwam 45 keer voor. Bush pakte de geschiedenisboeken erbij en kwam terecht bij generaal Redvers Buller en kolonel Robert Baden-Powell, die het Britse rijk dienden tijdens de Tweede Boerenoorlog (1899-1902) in het huidige Zuid-Afrika. Hun invloed was van korte duur; de namen werden na 1900 nog maar zelden gegeven.

Het laat zien hoe voornamen komen en gaan, zegt Bush, die werkt aan de universiteit van Oxford. Zijn specialisme is eigenlijk bio-informatica, maar tijdens het jaarlijkse kerstfeest van zijn vorige werkgever, de Universiteit van Edinburgh, ontstond het idee om eens iets anders te proberen. Wat als hij en zijn collega’s in plaats van genetische informatie nu eens voornamen in hun software zouden invoeren?